La maledizione della conoscenza

  • Jeremy Day
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"Dobbiamo tornare indietro e prendere le nostre biciclette!"

Ho insistito.

Caleb si è seduto sulla sua poltrona a sacco, sfogliando uno dei suoi stupidi Piscina morta fumetti, fingendo di non avermi sentito. Ho camminato per la sua stanza, avendo un attacco di panico in piena regola, se devo essere assolutamente onesto. Forse a Caleb non importava se la sua bicicletta si fosse persa o fosse stata rubata, i suoi genitori gli avevano semplicemente comprato tutto ciò che aveva chiesto. Ho dovuto supplicare i miei genitori per settimane per avere quella bici e, alla fine, è stata considerata il mio compleanno e regalo di Natale. Puoi scommetterci il culo se tornassi a casa senza una bicicletta i miei genitori non la sostituirebbero mai, non per due compleanni e due Natali. Non per un milione.

“Caleb”, ho ripetuto, “dobbiamo tornare indietro e prendere le nostre bici. Dobbiamo."

Caleb girò una pagina, fissando chiaramente il fumetto e non leggendovi assolutamente nulla. Flip. Flip. Si leccò le labbra. Ho notato che si leccava sempre le labbra quando era nervoso per qualcosa. Ecco, l'ha fatto di nuovo. Leccare. Flip.

"Caleb!" Ho ripetuto bruscamente.

Come con grande dolore, Caleb ha dogato la pagina del Piscina morta fumetto che non stava leggendo e lo mise cautamente sul pavimento accanto a lui. Mi guardò gravemente, le mani intrecciate e l'indice appoggiato sulla punta del naso. Questa era la sua faccia seria. Questa era la sua faccia di Final Word. L'ho visto decine di volte e ormai so che le prossime parole che gli sfuggiranno dalle labbra saranno le sue ultime parole sull'argomento. Sollevò una natica e fece uscire il gas, che vibrò contro l'ecopelle della poltrona a sacco. Questo è stato anche un segnale significativo quando si è trattato di Caleb Tomlinson. Feci una smorfia sotto la scollatura della mia maglietta, che avevo usato come maschera antigas improvvisata. Feci una smorfia, ma rimasi fermo.

"Berna. Bernie. Bernardo. "

Il preambolo standard di Le parole finali sull'argomento.

“Non torneremo al parco. Non adesso. Torneremo al parco in mattinata. Prima cosa. Sono orgoglioso di aderire ad alcune semplici regole nella mia vita, e una regola di importanza assolutamente illimitata è questa: non vado al parco dopo il tramonto. Non rimango al parco quando fa buio. Non andremo al parco questa sera, perché è così. È. Buio. Bernford? Questa è la mia ultima parola sull'argomento. "

"Ma Caleb ..." iniziai. Mi ha zittito con un dito e si è ficcato in bocca un pugno di Cheetos. Briciole gocciolavano dagli angoli e cadevano sulla sua felpa di Chiefs rosso vivo come una nevicata arancione su un mondo alieno.

"Mi ripeterò, solo una volta", mi disse attraverso un boccone di cibo spazzatura umido a base di mais, "ma solo perché so che sei un'anima semplice, forse stupida, anche se devo ammettere che è leale e di buon cuore . Ascolta attentamente, Bernie, e ascolta le mie parole: io, Caleb Isaiah Tomlinson, non vado al parco dopo il tramonto ".

Aprii la bocca per esprimere un'altra protesta infruttuosa, ma la presa della sua mascella e il bagliore nei suoi occhi mi dissero che un tale appello non avrebbe ottenuto altro che guadagnarsi la sua ira. Caleb spesso si arrabbiava violentemente quando veniva attraversato. Era il mio migliore amico, però. Il mio unico amico. Non volevo farlo arrabbiare, e non solo perché sarebbe finita con me che mi beccavo al braccio, o noogiato, o una dozzina di altre punizioni. Non volevo farlo arrabbiare perché volevo che fosse felice. Semplice.

Solo che non era così semplice. Continuavo a pensare alla mia bicicletta, splendente di un nero lucido brillante e di un verde Day-Glo. Era più veloce di una cometa, quella bici. Più veloce dei cavalieri a cavallo del grande esercito di scheletri, più veloce dei terrori alati dell'orda demoniaca, era la mia bicicletta. lo amavo.

Ma sono stato sbadato.

Nella mia fretta di giocare a Knights of the Greatwood Castle con Caleb, l'ho lasciato su un lato nella pacciamatura di gomma sotto il ponte levatoio. Fondamentalmente in bella vista. Per ore abbiamo incrociato le spade con le forze dell'oscurità e anche l'un l'altro, quando combattere nemici immaginari diventava noioso. Regni sorsero e caddero nelle nostre avventure, legami forgiati e spezzati, fiducia guadagnata, tradita e perdonata di nuovo. Era il nostro gioco più antico e il nostro più prezioso.

Quel giorno fu il primo veramente gelido giorno d'autunno, un sabato che seguì un'altra infinita, epocale settimana di compiti di aritmetica e lettura e di vecchia signora McCabe dall'aria aspra. Ho sempre pensato che quei giorni autunnali fossero le parti più difficili dell'anno da attraversare, con la fine delle vacanze estive così fresca nella mia memoria e le prossime vacanze estive così lontane. Avevo bisogno di qualcosa per cui emozionarmi, qualcosa che mi portasse almeno fino alle vacanze di Natale, e così ho lanciato l'idea di un pigiama party a Caleb.

Un pigiama party a casa sua, ovviamente. Aveva una stanza molto più grande e tanti altri giocattoli di quelli che avevo io. Anche tutto nuovo. I suoi genitori erano divorziati e sua madre, secondo le sue parole, "era fuggita come un bandito". Anche il suo nuovo marito era pieno. Presumibilmente era felice, ma mio padre dice che le persone che vanno in giro con un drink in mano tutto il tempo non sono mai così felici. Mi capita di credergli.

Tuttavia, sembrava funzionare a favore di Caleb, e per estensione mio. Caleb aveva una X-Box One E una Playstation 4 e un computer truccato per l'avvio. Caleb aveva una scatola gigante nel suo armadio gigante che non conteneva altro che Lego. Avresti potuto parcheggiare una macchinina nella sua scatola dei giocattoli, che era piena fino a strabordare. Aveva due sedie a sacco, il suo letto era un letto a castello che aveva il divano più comodo del mondo per una cuccetta inferiore, e Dan (questo è il suo patrigno) disse che avrebbe ricevuto una MINIBIKE per il suo compleanno.

L'unica cosa che Caleb non aveva nella sua stanza quasi tutti i giorni era un povero amico su cui signoreggiare tanto. È qui che sono entrato in gioco, ed è per questo che ha subito accettato il pigiama party. Venerdì abbiamo mangiato cibo cinese da asporto per cena e un viaggio al Big Event, e stasera ci sarebbe stata pizza e ali. In altre parole, non ho mai avuto una festa di compleanno divertente come la notte normale a casa di Caleb.

Se dovessi vivere secondo le regole a volte tiranniche di Caleb, se dovessi perdere tre round di Halo per ognuno che ho vinto (e sopportare il dolore di un Hertz Donut o la repulsione di un Wet Willy per quella vittoria), beh quello era un prezzo che ero più che disposto a pagare. Ero orgoglioso, ma per Dio, non ero così orgoglioso.

Sto perdendo il punto, immagino, che era la nostra giornata al parco. Abbiamo giocato a Knights of the Greatwood Castle lì un milione di volte e fino ad oggi il sole al tramonto non è mai stato motivo di allarme. In qualsiasi altro fine settimana del genere a casa di Caleb, che generalmente passava per lo più senza supervisione, saremmo tornati a casa solo quando la stanchezza o la fame lo richiedevano.

Oggi è stato diverso. Dopo avermi offerto una mano dopo che un combattimento con la spada si è concluso con me che scivolavo e cadevo di piatto sul mio buttinsky, Caleb guardò l'orizzonte, vide la fiammeggiante ruota arancione del sole che toccava il bordo della terra e gridò allarmato. Prima che potessi chiedergli cosa fosse, ha iniziato a correre in direzione di casa. Stupidamente, corsi dietro di lui senza pensarci alla mia bicicletta. È stato solo quando siamo arrivati ​​nella sua stanza e gli ultimi pezzetti di luce stavano svanendo dal cielo mi sono soffermato a pensare a quell'oggetto più prezioso che ho lasciato dietro.

Suppongo che questo mi riporti all'inizio della mia storia. Sapevo che Caleb aveva sviluppato un'improvvisa e opprimente paura del parco, ma per quanto mi riguarda non riuscivo a capire perché. Certamente non ho notato alcun cambiamento nel parco pubblico più noto per il suo enorme castello di legno in cui avevamo trascorso così tante delle nostre giornate. Potevo solo concludere che Caleb sapeva qualcosa che io non sapevo. Il fatto era che sapevo qualcosa che lui non sapeva: questa volta, non gli avrei permesso di fare a modo suo. Ho affondato i tacchi e l'ho favorito con quella che speravo fosse una mia espressione personale.

"Se ci affrettiamo possiamo tornare al parco, prendere le nostre biciclette e portarle a casa prima che qualcuno sappia cosa fosse cosa", ho insistito. “Se la mia bicicletta viene rubata, mia madre abbronterà la mia dannata pelle! Nessun scherzo."

"Be ', ora è troppo tardi", disse Caleb, come se l'argomento avesse già iniziato a annoiarlo, "Guarda il pizza tracker."

Ho dato un'occhiata al computer di Caleb, che mostrava un'animazione cruda di uno stereotipo di pizzaiolo italiano che spalava pizza dopo pizza in un forno che era a sua volta una barra di stato che mostrava l'avanzamento del nostro ordine di pizza. L'ordine era al settantacinque percento, "Slicing and Boxing", che era la fase finale prima di "Comin" Atcha! "

“Pizza e ali calde arriveranno qui da un momento all'altro. Non mangio pizza ghiacciata solo perché non puoi aspettare il mattino per prendere la tua stupida bici. "

"Dice 'tempo di consegna previsto, quindici minuti'". Ho insistito: "Se ci sbrighiamo possiamo farcela!"

Caleb sospirò drammaticamente e alla fine si alzò in piedi. Si spolverò le briciole di Cheeto dal petto e sul pavimento, poi andò alla finestra. Rimase in silenzio per un momento, e per quel momento ho osato credere che stesse cedendo.

Invece, e senza voltarsi verso di me, ha detto questo: “Non volevo parlarne, ma mi hai spinto a farlo, Bernie. Non puoi lasciarlo solo. Lo ammetto, non si tratta di regole. Non si tratta nemmeno di pizza e ali. Sai che amo la pizza a temperatura ambiente. Lo mangio a giorni alterni. "

"E allora cos'è?" Chiesi scettico. Pensavo stesse mettendo su uno spettacolo per me. A volte lo faceva. Scommetto che ha visto l'intera faccenda del "meditare alla finestra" in qualche film e voleva provarlo.

Alitò una nuvola di alito caldo, umido e profumato di formaggio contro la finestra, appannandola, e disegnò con il dito un diabolico uomo arrabbiato nella nebbia. Guardando il suo lavoro, si accigliò e cancellò tutto. Lo ha fatto e ha detto: “È successo lo scorso fine settimana quando eri via con i tuoi. Accendi un po 'di musica, va bene? Non voglio che Dan o Lisa sentano niente di tutto questo. Questo è solo tra noi Knights of Greatwood Castle, hai capito? "

Ho annuito, ho aperto Spotify, ho acceso "Caleb's Tasty Jam Mix" e gli ho fatto cenno di continuare. Dentro la mia testa, stavo roteando gli occhi. Un altro gesto drammatico, "la rivelazione segreta".

“Non so perché, ma quella notte non sono riuscito a dormire. Non lo so, immagino che possa avere qualcosa a che fare con i due litri di Mountain Dew che ho buttato giù mentre giocavo a X-Box. Ad ogni modo, avevo in testa che avrei dovuto andare al parco e correre un po ', e forse in questo modo avrei potuto logorarmi e addormentarmi. Sai?"

"Sì," dissi, sistemandomi sulla sedia della sua scrivania. Il tracciatore della pizza era già su "Comin 'Atcha!" e potevo sentire il mio cuore affondare nella bocca dello stomaco. Non avrebbe ceduto. Tuttavia, devo ammettere che sono stato momentaneamente attratto dalla sua storia.

"Allora, cos'è successo?"

«Be ', immagino che non sia stato fino a quando non sono arrivato ai margini del parco che mi sono fermato per rendermi conto di quanto fosse buio, di quanto tutto sembrava abbandonato quando era notte fonda. Era circa mezzanotte, circa l'una del mattino. Credo. Molto tardi. Più scuro del dingus del diavolo. Sono andato là fuori molto velocemente, quindi stavo già sudando. Pensavo che uno o due buoni viaggi attraverso il guanto sarebbero stati tutto ciò di cui avevo bisogno, e poi sarei potuto tornare a casa. A quel punto non ero spaventato, sai? Era buio e abbandonato, certo, ma non sono un weenus. Non ho paura del buio e non ho paura di essere solo. Sono Big Cal, non ho paura di niente! "

Sapevo diversamente, ma su questo argomento ho mantenuto il mio consiglio. Non volevo trascinare questa storia di cane irsuto oltre il necessario.

“Così ho iniziato a salire la scala di corda e già potevo dire che qualcosa non andava bene. Non sapevo cosa. Non ho sentito niente, non ho visto niente, non ho sentito l'odore di una scoreggia di coniglio. Solo, non so, ho sentito qualcosa. Sembrava ... strano. Solo che l'ho ignorato perché sono Big Cal e Big Cal non spaventa. Sono arrivato in cima alla scala di corda, ho iniziato ad attraversare le sbarre delle scimmie, e ho sentito tutto, l'intero castello, dare una grande scossa. Mi ha quasi scrollato di dosso le barre delle scimmie, a dirti la verità. Ma ho mantenuto la mia presa. "

Mi sono seduto lì con i gomiti sulle ginocchia, le mani sotto il mento. Era su un panino, e quando è arrivato così sapevo che nemmeno l'imminente arrivo della pizza e delle ali avrebbe potuto fermarlo. Le sue storie, qualunque fosse l'argomento, erano sempre poco più che un metodo di consegna per affermazioni auto-esaltanti. Ad ogni verso i suoi gesti diventavano più grandiosi, la sua voce più ampollosa. Da quanto tempo lo provava? mi chiedevo.

“Quando sono arrivato alla parete da arrampicata, sapevo che c'era qualcosa con me in quel castello. Qualcosa di grosso. Qualcosa di terribile. Stava aspettando nella torre dello scivolo, in agguato nell'ombra. Potevo sentire il suo respiro umido e spumeggiante, l'odore fetido e fetido del suo alito velenoso gocciolante rancido. Potevo sentire i movimenti flaccidi e flaccidi del suo corpo gonfio e malvagio che raschiavano contro il legno.

“Avrei dovuto correre, immagino, coraggioso o no, ma non l'ho fatto. Anche se il mio cervello urlava ai miei piedi di prendere una polvere, in qualche modo non hanno ricevuto il promemoria. Si sono avvicinati sempre di più alla torre attraverso il ponte levatoio, mi hanno portato lungo la teleferica e hanno salito le scale finali. Penso che forse avrei dovuto solo vederlo con i miei occhi. Dovevo convincermi che ci fosse davvero qualcosa lassù. Dovevo."

"Che cosa hai visto?" Sussurrai, trascinato nel suo racconto mio malgrado.

“Ho visto la bestia”, mi disse Caleb, con gli occhi ardenti, mungendo la storia per tutto ciò che valeva, “Solo un assaggio, capisci. Solo uno sguardo e ringraziare il vecchio nel cielo ho finalmente trovato il buon senso di skedaddle prima che fosse troppo tardi. Se mi chiedi di descrivere quello che ho visto, non posso. Era disgustoso e macabro, quella cosa. So che. Aveva la pelle pallida e putrida, grandi denti rotti e occhi luccicanti.

“Era una cosa. Era una mostruosità. Vive lì di notte, penso, quando arriva l'oscurità e nessuno è lì a vederlo. Forse aspetta lì che i coraggiosi e gli audaci si avventurino nella sua tana in modo che possa mangiarli. O forse mi ha chiamato in qualche modo, dal parco alla mia camera da letto. Penso che forse è così, vero? "

Ho fatto finta di pensare molto all'argomento e alla fine ho detto: "Penso che tu ne sia pieno! Semplicemente non vuoi tornare indietro per le biciclette, perché non ti interessa. Beh, ci tengo e vado con o senza di te. È tutto quello che c'è da fare! "

Allora mi voltai, sentendo la calda fitta di lacrime nei miei occhi, provocata dall'improvvisa esplosione di sentimenti che venne con la mia dichiarazione. Non volevo chiamarlo bugiardo in quel modo, solo ero sicuro che stesse mentendo. Sto solo cercando di spaventarmi.

Non sarebbe stata la prima volta, capisci. Un paio di mesi fa c'è stato una specie di incidente. L'ho giocato come se non fosse un grosso problema, ma davvero ha ferito la mia fiducia nel mio amico. Semplicemente non avevo gli strumenti al momento per affrontare quella sensazione o lui per averla causata.

Caleb venne da me, più o meno con lo stesso spirito di gravità e convinzione, e mi informò che il suo seminterrato era infestato dai fantasmi e che saremmo famosi cacciatori di fantasmi se solo avessimo avuto delle prove. Ho accettato coraggiosamente di sorvegliare il seminterrato con nient'altro che una torcia e un walkie-talkie. L'intera cosa era solo una messa a punto elaborata per rinchiudermi nella stanza sul retro spettrale del seminterrato per tutta la notte mentre registrava il tutto su una telecamera di sicurezza nascosta e trasmetteva suoni spettrali.

Quindi potresti capire perché ero scettico.

Con le mie ultime parole finali finalmente emesse, sono uscito dalla sua stanza e giù per le scale, dove sua madre, Lisa, stava firmando per la pizza mentre cercava di negoziare le scatole di cibo, la sua penna e il suo cocktail. L'ho vista barcollare un po 'e sapevo che non era in condizioni di accettare la sfida, quindi le ho preso il cibo.

Ho preso una fetta di pizza dalla scatola e sono corso fuori dalla porta, dicendo: "Torna tra un minuto!"

Me ne sono andato prima che potesse emettere una parola di protesta. Dietro di me sentivo sbattere di nuovo la porta d'ingresso e sapevo che Caleb aveva deciso di seguirmi, dopotutto. Lo consideravo uno spettacolo sorprendente di lealtà e solidarietà, considerando la generosità del cibo spazzatura che lo attendeva. Almeno, pensavo che per il momento prima di averlo visto con un pugno di ali in una mano e due fette nell'altra. Si stava ficcando questo pasto in faccia mentre correva dietro di me.

Ho dovuto ridere. A volte poteva essere un idiota, ma alla fine è sempre uscito. Suppongo di aver messo in cattiva luce il mio amico Caleb. Aveva una forte personalità, è vero, ma era davvero mio amico, e io ero davvero suo.

"Stai facendo il coglione!" Caleb mi ha informato, perdendo un pezzo di salsiccia nel processo. "Nessuno ti ruberà la tua dannata bici dal parco stasera!"

"Si?" Gli ho chiesto, ancora abbastanza in alto nel mio atto di sfida: "Allora cosa ti ha fatto decidere di venire con me?"

Ho visto la lotta giocare sul viso di Caleb mentre cercava di trovare una risposta alla mia domanda che suonasse più come un gesto nobile da parte sua che come una concessione di sconfitta. Decisi allora di accettare qualunque risposta avesse da dare. Non ero sicuro del perché in quel momento, ma mi rendo conto in retrospettiva che il mio amico si è messo in pericolo con la sua storia di cazzi e tori su un ghoulie del parco giochi. Mi sono sentito male per averlo chiamato bugiardo. Anche se fosse vero.

"Quindi forse non ho visto un mostro nella torre dello scivolo", disse alla fine, con un sospiro. “Ma c'era qualcosa lassù, lo giuro. L'ho sentito, puzzava e ho visto qualcosa. Non so, forse era un branco di crepacuori che litigavano per l'ultimo Bugle. "

Ho riso, riso un po 'troppo forte nell'oscurità. Caleb aveva ragione, prima. C'era qualcosa di strano nel passeggiare per il quartiere dopo il tramonto quando tutte le altre famiglie erano dentro cenando o guardando i perdenti che cercavano di vincere concorsi di canto in televisione. Qualcosa di strano, come se i cortili e le strade non appartenessero a nessuno. Sono stato contento che sia venuto con me.

“Non volevo che un cracklehead saltasse giù dalla palestra della giungla e ti mangiasse la faccia, e ho notato che non sei uscito di casa legato, quindi ho pensato che fosse meglio venire con te e proteggerti. Io e Henrietta qui. "

Ha sempre chiamato i crackhead crackleheads, il che mi ha fatto impazzire. Henrietta era il nome che ha dato alla sua arma preferita, una mazza da baseball di alluminio. Non l'ho mai visto colpire qualcosa di più grande di uno gnomo da giardino con esso, ma ha affermato che il pipistrello ha rivendicato tre anime finora. Il che, ovviamente, credo con tutto il cuore.

"Grazie, Big Cal," dissi, e lo intendevo sul serio. Raramente ho chiamato Caleb "Big Cal", perché pensavo che il suo ego fosse abbastanza grande così com'era, e perché sapevo che significava molto per lui nelle rare occasioni in cui lo facevo. Molti altri ragazzi vedevano Caleb come un bullo e quindi aveva pochi veri amici. "Mettiamoci un po 'di boogie nelle chiappe così possiamo tornare a quella pizza!"

"Non così in fretta", ha detto, una frase mezza persa nel mezzo di un lungo rutto, "credo di aver esagerato con le mie fette di roadie."

Alla fine, ci siamo accontentati di una corsa leggera, e anche allora siamo arrivati ​​al parco in pochissimo tempo. Come ho detto, non sarebbe stato un gran viaggio se ci affrettavamo. Contrariamente a questo punto, ho rallentato non appena abbiamo varcato i cancelli che annunciavano il nostro ingresso a Teasley Park.

Ancora una volta sono rimasto colpito da quanto sembrava strano essere in questo mondo familiare, reso sconosciuto tornandovi dopo il tramonto. Una forte brezza gelida mandava foglie secche a spirale nell'aria con un rumore costante. Allora non c'era niente di rassicurante o familiare. Sembravano i sussurri di bambini morti in stanze vuote.

Rabbrividii e mi chiesi cosa mi avesse messo in testa un pensiero così macabro. Guardai Caleb e vidi che pensieri simili dovevano correre nella sua testa. Aveva disegnato Henrietta e stava cercando di guardare in ogni direzione contemporaneamente. Ho deciso che avrei fatto meglio a ripulire l'aria.

"Dì, Caleb," dissi, vedendo il castello emergere dal lato opposto del parco attraverso un boschetto di alberi morti. Pensavo di vedere i riflettori della mia bici brillare alla luce fioca dei lampioni e il mio umore si è un po 'risollevato. "Cosa ottieni quando incroci un elefante e un rinoceronte?"

"Non so." Sussurrò Caleb, scattando improvvisamente la testa a sinistra come se avesse sentito un ramo spezzarsi. Non ho sentito niente. "Cosa ottieni quando incroci un elefante e un rinoceronte?"

"Elefino,"Ho detto con diffidenza.

Niente, all'inizio, e poi una breve risata acuta come un singhiozzo gli uscì dalle labbra. Altri due veloci, Heh-heh, e poi ha detto: "Bravo".

Ho aumentato un po 'di più il ritmo, la corsa leggera si è trasformata in una corsa veloce. Eravamo quasi arrivati. Entrambe le nostre bici erano ancora esattamente dove le avevamo lasciate, completamente indisturbate.

"Perché gli scheletri sono così soli?" Gli ho chiesto sorridendo.

"Perché?" Chiese, sbuffando un po 'ma di buon umore. potrei dire.

"Perché non hanno nessun corpo!" Ho cantato. Caleb gemette ma sorrise mentre lo faceva.

Abbiamo raggiunto il ponte levatoio e abbiamo raccolto le nostre biciclette, facendo finta di controllarle per eventuali danni o segni di uso improprio. Nessuno di noi aveva niente da segnalare.

Caleb si mise subito a cavalcioni sulla sua bici e la fece girare in direzione di casa. Tuttavia, scoprii che con quella paura effimera che sgorgava dentro di me si disperdeva con successo, ero curioso del presunto mostro di Caleb.

"Non così in fretta," dissi, guardando la torre dello scivolo con i suoi tre diversi scivoli che si diramavano in tutte le direzioni. Il tunnel tortuoso era, di gran lunga, il mio preferito. Non riuscivo a vedere l'interno della torre da dove mi trovavo, e se c'erano grottesche in agguato all'interno, non potevo coglierne alcun segno. “Penso che dovremmo salire sulla torre, salire in cima e scivolare fino in fondo. Poi ce ne andiamo. "

«Bella ripresa, Bernford,» disse Caleb con solo il minimo tremolio nella voce, «ma credo che passerò. Passaggio difficile. Andiamo in strada, eh? "

“Ah, andiamo,” dissi, “hai detto che Big Cal non si spaventa, giusto? Beh, non voglio che la gente pensi che anche Big Bernie abbia paura. Se ci fosse stato un cracklehead lassù, ci avrebbero già cacciato via, non credi? "

Perché ho provato così tanto a vendergli l'idea, non posso dirlo. Forse ho pensato alla nostra piccola gita solo come un'avventura, e l'avventura non poteva essere completa senza un test finale. La prova finale doveva essere un confronto nella torre. Quello era proprio il tipo di ricerca in cui i Cavalieri di Greatwood Castle si trovavano sempre coinvolti.

In ogni caso, potevo vedere che Caleb vacillava. Forse vedeva le cose nello stesso modo in cui le vedevo io. Sono sicuro che fosse così. Ha detto: "Oh bene, molto veloce. Ma te lo dico ora, se anche solo io sento un topo scoreggiare dentro quella torre, me la caverò fuori di qui. "

Dato che mi sentivo più o meno allo stesso modo, trovai i suoi termini facilmente gradevoli.

"Dobbiamo passare attraverso il guanto di sfida", ho chiesto, gesticolando grandiosamente verso la scala di corda, "com'è la tradizione del nostro sacro ordine?"

"Sì," disse, interpretando mentalmente la parte di Sir Caleb il Possente, burbero campione cavaliere e vincitore di diecimila battaglie. Ci avviammo verso la scala di corda, Henrietta lasciata con le biciclette in modo che entrambe le mani di Caleb potessero essere libere di salire.

Ho dato un conteggio tre ed entrambi siamo saliti sulla scala e siamo saliti al primo ponte levatoio, spingendoci, spingendoci e tirandoci le camicie a vicenda per cercare di essere i primi alle barre delle scimmie. Quello era il modo in cui si correva il guanto. Mia madre non ha mai capito bene questa tradizione e il prezzo che gravava sulle mie magliette. Le madri non hanno mai capito tali tradizioni.

Alla fine Caleb ha raggiunto per primo le monkey bar, il che gli ha garantito un enorme vantaggio in gara. Andava bene quando si trattava del guanto, il brivido della gara stessa era sempre maggiore del brivido della vittoria.

Tuttavia, l'ho inseguito con grande vigore e tutta furia attraverso il secondo ponte e fino alla parete da arrampicata. Il muro poteva essere scalato in due di fila, la cui conoscenza faceva ben poco per attenuare l'intensità della nostra lotta.

Tuttavia, Caleb mantenne la sua leadership quando arrivammo al muro, ed era un maestro al muro. Non chiedermi come non lo so. Doveva essere una mezza capra di montagna. Ho visto le suole delle sue scarpe da ginnastica sparire sopra le righe prima di aver raggiunto la metà. Adesso avrebbe vinto di sicuro il guanto.

Ho scavalcato la cima e ho potuto vedere Caleb già attraversare il terzo e ultimo ponte che conduce alla torre dello scivolo. Oltre la porta e sotto il tetto a cupola della torre, un'oscurità impenetrabile. Corsi dietro a Caleb, attraversando quella porta proprio dietro di lui.

Siamo rimasti nello spazio angusto, aspettando che i nostri occhi si abituassero un po 'e godendoci il successo della nostra impresa. Entrambi respiravamo affannosamente, ci stringevamo le spalle e ridevamo. Immagino sia per questo che all'inizio non l'abbiamo sentito. Non l'odore sopra l'odore maturo di Cheetos, pizza e ali di bufalo. Non fino a quando non abbiamo sentito quel brontolio denso e mucoso, come il russare dei maiali che muoiono di raffreddore nel fango.

C'era qualcosa nella diapositiva. Qualcosa di grosso. Qualcosa di terribile.

"Che cos'è?!" Chiesi, un po 'vergognoso per la paura che si era ritrovata nella mia voce. Non mi divertivo più.

Caleb non ha risposto in modo coerente, ma ha pescato il suo smartphone dalla tasca cargo dei suoi pantaloncini e ha premuto sulla modalità torcia. Insieme ci siamo spinti verso la buca, pronti a scattare il più lontano possibile dopo aver visto la cosa che eravamo venuti a vedere. Abbiamo sbirciato dentro.

Sembrava una rozza maschera di gomma di un volto umano con una striscia di vernice rossa attorno a una bocca spalancata e una macchia bluastra che circondava i suoi occhi sporgenti e roteanti. Sembrava un volto umano, tranne per il fatto che era teso su un corpo che si adattava perfettamente al tubo come se fossero fatti l'uno per l'altro. La sua pelle era di un giallo pallido e untuoso, come le lenzuola macchiate di piscio. La cosa emise un altro ruggito eruttante, putrido e ansimante e si sollevò barcollando nel tubo come un lombrico troppo cresciuto, il suo sguardo lattiginoso fisso su di noi.

Caleb si voltò per scappare, solo per schiantarsi contro di me. Ero in piedi, paralizzato, senza pensare alla prospettiva della mia fuga. Ci siamo allontanati e sono atterrato fuori dalla torre sul ponte. Caleb atterrò sulla schiena con la testa rivolta verso il disgustoso verme, che potevo vedere nell'umidità che era già emerso dal tunnel.

La sua parte inferiore era occupata da antenne che si contorcevano e afferratori che scorrevano. E i denti. Tanti denti. La bocca buffa della cosa si spalancò sul fondo, rivelando una bocca senza fondo di impareggiabile sporcizia. La grande bestia si avvolse sulla forma urlante del mio amico. Ha passato davvero molto tempo a togliergli la vita.

Per tutto il tempo sembrava che non potessi spingere le mie membra a tentare alcun modo di fuggire. Potevo solo guardare con orrore mentre ingoiava l'ultimo di lui, si raccoglieva e iniziava lentamente ad avanzare verso di me. Stranamente, non mi ha colpito. Guardava solo la mia forma prona, sembrava ... sorridere?

Mentre mi sorrideva e io lo guardavo male, improvvisamente mi sono ricordato di qualcosa che avevo dimenticato prima. Qualcosa della mia notte nel seminterrato.

Dopo un momento si risucchiò di nuovo nel tubo e scomparve. Per un po 'sono rimasto seduto lì. Rimasi seduto lì e fissai fino a quando la mia risata non arrivò a singhiozzo e ansimi senza fiato. Ho riso e mi sono tirato i capelli, e ho pensato che sarei impazzito. Poi ho riso più forte.

Ha funzionato.

Ha funzionato!

Quella notte sono stato rinchiuso per ore in quella stanza umida del seminterrato con nient'altro che il suono della pompa del pozzetto ad accompagnarmi, ho pensato che avrei perso la testa. Pensavo di averlo già fatto, infatti, quando nella luce fioca una massiccia e abominevole cosa serpentina si è tirata su dallo scarico del pavimento e ha guardato quel viso stranamente senza sangue su di me.

Mi disse con una voce più vecchia del tempo e molto più terribile, che era un dragone. Forse, rifletté, l'ultimo del suo genere. Il mondo moderno non era gentile con lui e con i suoi simili, e non poteva più prendere il volo e trovare la sua preda in modo naturale. Quindi, nel corso dei millenni, si era deperito e si era indebolito.

Ho chiesto alla cosa cosa voleva da me, sapendo in cuor mio che significava divorarmi. Come se potesse leggere la mia mente e vedere la mia paura (e per quanto ne sapevo, potrebbe), il dragone mi assicurò che non doveva mangiarmi quella notte. Infatti, se avessi accettato di aiutare la creatura, avrebbe potuto guadagnare la forza di ripagare la mia gentilezza con tutta la ricchezza e il potere che la sua antica magia poteva garantire.

Tutto ciò di cui avevo bisogno era attirare un bambino paffuto e succoso da qualche parte al di là degli occhi di coloro che potevano fargli del male. Là il dragone potrebbe tendere un'imboscata e consumare il bambino a suo piacimento. Con la mia paura della creatura che diminuiva, rimasi solo con la furia che provavo per il mio cosiddetto amico, e così dissi al Wyrm che avevo in mente solo il bambino.

Insieme abbiamo ideato il nostro piano e suggellato la nostra alleanza. Fatto ciò, il dragone ha nascosto il ricordo del nostro incontro in modo che non avessi i piedi freddi. Prometteva che mi avrebbe restituito la memoria una volta concluso l'affare e, fedele alla sua parola, lo fece.

Quando sono tornato a casa, nessuno ha chiesto di Caleb o sembrava nemmeno chiedersi dove fossi stato. Era come se Caleb non fosse mai esistito, tranne che mi ricordavo di lui.

Poco dopo, ho saputo che il dragone ha mantenuto il resto della parola. Mio padre tornò a casa presto il lunedì successivo per annunciare che aveva ricevuto un'enorme promozione al lavoro, solo per scoprire che mia madre aveva vinto centomila dollari su un biglietto della lotteria. Era solo l'inizio.

Due volte all'anno da allora ho portato da mangiare al dragone un altro bambino paffuto e le mie fortune sono diventate sempre più luminose. Ho più ricchezza di quanto qualsiasi uomo o drago potrebbe mai aver bisogno. Non ho mai messo in dubbio il costo.

Ah ah! Posso vederlo nei tuoi occhi! Adesso capisci perché siamo qui, vero? No, non alzarti, ormai è troppo tardi.

È arrivato per te.  




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